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El futuro es ahora: 5 avances tecnológicos que veremos en el 2018 (Parte 2)

Auriculares Babel-Fish

Tecnología del Siglo XXI


En el clásico de culto de ciencia ficción "The Hitchhiker's Guide to the Galaxy", el protagonista se mete un pez Babel amarillo en el oído para obtener traducciones al instante. En el mundo real, Google ha ideado una mejor solución: un par de auriculares de 159 dólares, llamados Pixel Buds. Funcionan con sus teléfonos inteligentes Pixel y la aplicación Google Translate para producir traducciones prácticamente en tiempo real.

Una persona usa los auriculares, mientras que la otra tiene un teléfono. El usuario del teléfono habla en su idioma (el inglés es el predeterminado) y la aplicación traduce el habla y lo reproduce en voz alta en el teléfono en el idioma previamente seleccionado. La persona que escucha responde; esta respuesta se traduce y se reproduce a través de los auriculares.

Google Translate ya tiene una función de conversación, y sus aplicaciones para iOS y Android permiten que dos usuarios hablen, ya que averigua automáticamente qué idiomas están usando y luego los traduce. Pero el ruido de fondo puede dificultar que la aplicación entienda lo que dice la gente, y también adivinar cuándo una persona ha dejado de hablar y es hora de comenzar a traducir.

Pixel Buds soluciona estos problemas porque el usuario toca y mantiene un dedo en el auricular derecho mientras habla. Al dividir la interacción entre el teléfono y los auriculares, cada persona tiene el control de un micrófono y de esta forma es mucho más fácil la comunicación.

Sin embargo, no todo es bueno. Los Pixel Buds fueron ampliamente criticados por su diseño mediocre. Se ven tontos, y es posible que no le queden bien en los oídos. También pueden ser difíciles de configurar con alguna clase de teléfonos.

Gas Natural con Cero Carbono

Tecnología del Siglo XXI


El mundo probablemente está "atorado" con el gas natural como una de nuestras principales fuentes de electricidad en el futuro previsible. Barato y fácilmente disponible, ahora representa más del 30 por ciento de la electricidad de EE. UU. Y el 22 por ciento de la electricidad mundial. Y aunque es más limpio que el carbón, sigue siendo una fuente masiva de emisiones de carbono.

Una central eléctrica piloto en las afueras de Houston, en el corazón de la industria petrolera y refinadora de Estados Unidos, está probando una tecnología que podría hacer realidad la energía limpia del gas natural. La compañía detrás del proyecto de 50 megavatios, Net Power, cree que puede generar energía al menos tan barato como las plantas estándar de gas natural y capturar esencialmente todo el dióxido de carbono liberado en el proceso.

Si es así, significaría que el mundo tiene una nueva manera de producir energía libre de carbono a partir de un combustible fósil a un costo razonable. Dichas plantas de gas natural podrían subir y bajar la demanda, evitando los altos costos de capital de la energía nuclear y eludiendo el suministro inestable que generalmente proporcionan las energías renovables.

Net Power es una colaboración entre la firma de desarrollo de tecnología 8 Rivers Capital, Exelon Generation y la empresa de energía CB&I. La compañía está en el proceso de puesta en marcha de la planta y ha comenzado las pruebas iniciales y tiene la intención de publicar los resultados de las primeras evaluaciones en los próximos meses.

La planta elimina el dióxido de carbono del gas natural que se quema a alta presión y calor, utilizando el CO2 supercrítico resultante como el "fluido de trabajo" que impulsa una turbina especialmente construida para este propósito. Gran parte del dióxido de carbono se puede reciclar continuamente; el resto se puede capturar a bajo precio.

Una parte clave para reducir los costos depende de vender ese dióxido de carbono. Hoy el uso principal es ayudar a extraer petróleo de los pozos de petróleo. Es un mercado limitado, y no particularmente verde. Eventualmente, sin embargo, Net Power espera ver una creciente demanda de dióxido de carbono en la fabricación de cemento y en la fabricación de plásticos y otros materiales basados ​​en el carbono.

La tecnología de Net Power no resolverá todos los problemas con el gas natural, particularmente en el lado de la extracción. Pero mientras usemos gas natural, debemos usarlo tan limpiamente como sea posible. De todas las tecnologías de energía limpia en desarrollo, Net Power's es una de las más avanzadas en prometer más que un avance marginal en la reducción de las emisiones de carbono.

Privacidad perfecta en línea

Tecnología del Siglo XXI


La verdadera privacidad en Internet podría finalmente ser posible gracias a una nueva herramienta que puede, por ejemplo, permitirle demostrar que tiene más de 18 años sin revelar su fecha de nacimiento o demostrar que tiene suficiente dinero en el banco para una transacción financiera sin revelar su saldo u otros detalles. Eso limita el riesgo de una violación a la privacidad o un robo de identidad.

La herramienta es un protocolo criptográfico emergente llamado prueba de conocimiento cero o zero-­knowledge proof. Aunque los investigadores han trabajado en ello durante décadas, el interés se ha disparado en el último año, gracias en parte a la creciente obsesión por las criptomonedas, la mayoría de las cuales no son privadas.

Gran parte del mérito de una prueba práctica de cero conocimiento recae en Zcash, una moneda digital que se lanzó a fines de 2016. Los desarrolladores de Zcash utilizaron un método llamado zk-SNARK para otorgar a los usuarios el poder de realizar transacciones completamente anónimas.

Eso no es posible normalmente con Bitcoin y en la mayoría de los demás sistemas públicos de cadenas de bloques, las transacciones son visibles para todos. Aunque estas transacciones son teóricamente anónimas, se pueden combinar con otros datos para rastrear e incluso identificar a los usuarios. Vitalik Buterin, creador de Ethereum, la segunda cadena de blockchain más popular del mundo, ha descrito zk-SNARK como una "tecnología absolutamente revolucionaria".

Para los bancos, esta podría ser una forma de utilizar blockchains en los sistemas de pago sin sacrificar la privacidad de sus clientes. El año pasado, JPMorgan Chase agregó zk-SNARK a su propio sistema de pago basado en blockchain.

Sin embargo, a pesar de su promesa, zk-SNARKs es pesado ​​y lento. También requiere una denominada "configuración confiable", que crea una clave criptográfica que podría comprometer todo el sistema si cae en las manos equivocadas. Aunque para ello, los investigadores están buscando alternativas que implementen pruebas de conocimiento cero de manera más eficiente y no requieran de dicha clave

Adivinación genética

Tecnología del Siglo XXI


Uno de estos días, los bebés recibirán boletas de calificaciones de ADN al nacer. Estos informes ofrecerán predicciones sobre sus posibilidades de sufrir un ataque cardíaco o cáncer, de engancharse al tabaco o de ser más inteligentes que el promedio.

La ciencia que hace posible estas tarjetas de informe ha llegado repentinamente, gracias a enormes estudios genéticos, algunos de los cuales involucran a más de un millón de personas.

Resulta que las enfermedades más comunes y muchos comportamientos y rasgos, incluida la inteligencia, son el resultado de muchos genes que actúan de forma conjunta. Usando los datos de grandes estudios genéticos en curso, los científicos están creando lo que ellos llaman "puntajes de riesgo poligénicos".

Aunque las nuevas pruebas de ADN ofrecen probabilidades, no diagnósticos, podrían beneficiar enormemente a la medicina ayudándole a predecir futuras posibles enfermedades en los pacientes a fin de poder iniciar tratamientos mucho antes de que aparezca la enfermedad.

Las compañías farmacéuticas también pueden usar los puntajes en ensayos clínicos de medicamentos preventivos para enfermedades tales como el Alzheimer o la enfermedad cardíaca. Al elegir voluntarios que tienen más probabilidades de enfermarse, pueden evaluar con mayor precisión qué tan bien funcionan los medicamentos.

El problema es que las predicciones están lejos de ser perfectas. ¿Quién quiere saber que persona podría desarrollar Alzheimer? ¿Qué sucede si una persona con un puntaje bajo de riesgo de cáncer pospone la evaluación y luego desarrolla cáncer de todos modos?

Los puntajes poligénicos también son controvertidos porque pueden predecir cualquier rasgo, no solo relacionado con las enfermedades. Por ejemplo, ahora pueden pronosticar aproximadamente el 10 por ciento del rendimiento de una persona en pruebas de cociente intelectual. A medida que mejoren los puntajes, es probable que las predicciones de coeficiente intelectual de ADN estén disponibles rutinariamente. ¿Pero cómo los padres y educadores usarán esa información?

Para el genetista del comportamiento Eric Turkheimer, la posibilidad de que los datos genéticos se usen tanto para bien como para mal es lo que hace que la nueva tecnología sea "simultáneamente excitante y alarmante".

Salto cuántico de materiales

Tecnología del Siglo XXI


La perspectiva cada vez más cercana de poderosas nuevas computadoras cuánticas viene con grandes preguntas. Serán estas máquinas capaces de proezas de computación inconcebibles nunca soñadas por las máquinas de hoy en día, pero aún no hemos descubierto qué haríamos con esa clase de nuevos poderes?

Una posibilidad probable y tentadora: diseñar nuevas moléculas con gran precisión.

Los químicos ya están soñando con nuevas proteínas para fármacos mucho más efectivos, electrolitos noveles para mejores baterías, compuestos que podrían convertir la luz solar directamente en un combustible líquido y células solares mucho más eficientes.

No tenemos estas cosas porque las moléculas son ridículamente difíciles de modelar en una computadora clásica. Intente simular el comportamiento de los electrones incluso en una molécula relativamente simple y se encontrará con complejidades mucho más allá de las capacidades de las computadoras actuales.

Pero esto no es ningún problema para las computadoras cuánticas, que en lugar de bits digitales que representan 1s y 0s usan "qubits" que son en sí mismos sistemas cuánticos. Recientemente, los investigadores de IBM usaron una computadora cuántica con siete qubits para modelar una molécula pequeña hecha de tres átomos.

Debería ser posible simular con precisión moléculas mucho más grandes y más interesantes a medida que los científicos construyen máquinas con más qubits y, lo que es igualmente importante, mejores algoritmos cuánticos. Como siempre, la ciencia nunca se detiene.

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